Protagonistas y estudios científicos en 2017

 


Las dos revistas consideradas como faros de la ciencia a nivel mundial publicaron su relación de lo que fueron los protagonistas –Nature– más importantes y los trabajos científicos – Science– que más repercusión mediática tuvieron en el año.

 

Nature

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Víctor Cruz-Atienza, cazador de terremotos.

Tenía 11 años cuando su casa comenzó a temblar. Era el 19 de septiembre de 1985, y un terremoto de magnitud 8.0 en la costa del Pacífico mexicano acababa de enviar un estallido de energía sísmica por buena parte del país. Cientos de edificios levantados sobre sedimentos blandos colapsaron y miles de personas murieron. Cruz-Atienza vivía al sur de Ciudad de México, en una casa de dos pisos construida sobre roca volcánica. Eso le salvó a él y a su familia, pero la experiencia le marcó de por vida. De joven estudió geofísica y se especializó en cómo rompen las fallas. Como jefe del Departamento de Sismología en el Instituto de Geofísica de la Universidad Nacional Autónoma de México desarrolló varios modelos del comportamiento de los terremotos que han resultado ser muy precisos. El 19 de septiembre de este 2017, un sismo de magnitud 7.1 sucedido a 120 kilómetros de la capital mexicana, dio la razón a sus predicciones. Gracias a las normas de construcción más estrictas establecidas después de 1985 y la duración relativamente corta del terremoto de este 2017, la cantidad de muertos fue mucho más reducida.

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Marica Branchesi, ondas gravitacionales a la vista

La primera detección, anunciada en febrero de 2016, fue un acontecimiento histórico. Por primera vez se escucharon las ondulaciones en el tejido del espacio-tiempo predichas por Albert Einstein hace cien años en su teoría general de la relatividad. El fenómeno provenía de la fusión de dos agujeros negros, que fue captado cuatro veces más. Pero en agosto de 2017, más de 70 observatorios astronómicos terrestres y espaciales y 3.500 científicos de todo el mundo consiguieron ver al mismo tiempo el origen de las ondas gravitacionales, surgidas de la fusión de dos estrellas de neutrones situadas en una galaxia a 130 millones de años luz. Tras años de preparación liderados por una mujer, Marica Branchesi, integrante de la colaboración Virgo, que opera el detector de ondas gravitacionales cerca de Pisa, esta joven astrónoma italiana ha unido a astrónomos y físicos para lograr múltiples descubrimientos relacionados con aspectos muy variados, como el comportamiento de la materia, la generación de elementos pesados en el espacio o el origen de los estallidos de rayos gamma en el Universo.

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David Liu, extraordinario editor de genes

David Liu, biólogo de la Universidad Harvard, logró un impresionante avance en la tecnología de la edición genética, mejoras que ayudarán a curar enfermedades y salvar vidas. Mediante la técnica del corta-pega genético CRISPR (Clustered Regularly Interspaced Short Palindromic Repeats – Repeticiones Palindrómicas Cortas Agrupadas y Regularmente Interespaciadas) con su equipo cambió una a una las letras con las que está escrito el código genético humano: A, C, G y T. Cada letra representa una molécula: adenina, citosina, guanina y timina, y todas se colocan en parejas: la A con la T, la C con la G y viceversa. Estos investigadores utilizaron proteínas para sustituir a las parejas de G-C por parejas de T-A. Las más de 32.000 enfermedades genéticas relacionadas con mutaciones puntuales se podrían resolver con este cambio de pareja A-T a G-C. Su eficiencia es un 50% superior a la de otras técnicas.

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Emily Whitehead, la niña que le ganó a la leucemia

La pequeña Emily Whitehead fue la primera niña en recibir una innovadora terapia génica contra el cáncer en 2012, en un hospital de Pensilvania, cuando solo tenía seis años. Este año -ya ha cumplido 12-, el tratamiento que curó su leucemia ha sido aprobado para su uso en Estados Unidos. Ella misma acudió a defender su aprobación frente al panel de científicos que debía decidirlo, y se subió al escenario junto a su padre en lo que fue un momento emocionante y conmovedor. Era el testimonio viviente de la lucha y el éxito. El tratamiento recibió el sí definitivo de las autoridades sanitarias estadounidenses, representadas por la Food and Drug Administration. El tratamiento modifica genéticamente el sistema inmunológico del enfermo para combatir la leucemia. Los resultados de un ensayo clínico demostraron que 79% de los pacientes con leucemia linfoblástica aguda de células B que recibieron la terapia seguían vivos un año después.

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Scott Pruitt, el negacionista del cambio climático

El presidente de Estados Unidos, Donald Trump, colocó frente a la Agencia de Protección Ambiental del país al fiscal general de Oklahoma, Scott Pruitt, un negacionista del cambio climático y opositor a las leyes de regulación en materia de medio ambiente. Y esto a pesar de que había demandado a la Agencia 14 veces. Sus medidas para debilitar la política contra la contaminación han enfurecido a ecologistas y muchos científicos. Después de asumir el cargo en febrero, inmediatamente bloqueó o derogó docenas de reglas ambientales sobre emisiones, minería y residuos peligrosos. También consiguió que algunos investigadores concienciados no pudieran participar en los comités para aconsejar a la agencia por “conflictos de intereses”, poniendo en su lugar a empleados de la industria o científicos relacionados con ella.

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Pan Jianwei, el hombre cuántico

Ha llevado a China a la vanguardia de la comunicación cuántica a larga distancia. En julio, Pan y su equipo, de la Universidad de Ciencia y Tecnología de China, informaron que habían batido el récord de teletransporte cuántico teleportando una partícula, un fotón, desde un satélite en órbita a 1400 kilómetros hasta la Tierra. Y en septiembre, el equipo usó ese satélite para transmitir fotones a Pekín y Viena, generando claves de encriptación que permitieron a los equipos en estas ciudades realizar un video-chat con total seguridad. Con este sistema, los posibles piratas informáticos no pueden actuar sin que se noten sus actividades. Pan trabaja ahora en el desarrollo de un internet cuántico: una red de satélites y equipos terrestres que podría compartir información en todo el mundo. Esto permitiría el cifrado mundial inquebrantable. El equipo tiene planes de lanzar un segundo satélite, y está ejecutando otro experimento cuántico en el espacio a bordo la estación espacial china Tiangong-2.

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Jennifer Byrne, la detective de errores

Jennifer Byrne, del Hospital de Niños de Westmead, en Sidney, Australia, estudia la genética del cáncer durante el día, y por la noche se dedica a cazar errores en los estudios genéticos publicados en revistas científicas localizando artículos con fallos o potencialmente fraudulentos. Su tenaz trabajo ha tenido buenos resultados. Varias revistas se han retractado de la publicación de nueve documentos como consecuencia de las observaciones de Byrne, siete en este año. Y en octubre, ella y el informático francés Cyril Labbé lanzaron un programa en línea llamado Seek&Blastn para ayudar a detectar automáticamente problemas similares. “Cuando esté en mi lecho de muerte, miraré hacia atrás y estaré realmente orgullosa”, asegura la detective de errores.

Lassina Zerbo

Lassina Zerbo, contra las armas nucleares

El teléfono de Lassina Zerbo sonó menos de 30 minutos después de que Corea del Norte realizara su sexta prueba nuclear, el domingo 3 de septiembre. Justo antes de las seis de la mañana en Viena. Los datos sísmicos sugerían que esta era la bomba más poderosa que el país había detonado, sacudiendo la Tierra con una fuerza cercana a la de un terremoto de magnitud 6.1. “Fue aterrador”, dice Zerbo, secretario ejecutivo de la Organización del Tratado de Prohibición Total de Pruebas Nucleares, que supervisa ensayos nucleares en todo el mundo. Este ha sido un año desafiante para él. Pese al aumento de las tensiones mundiales, Zerbo ha trabajado arduamente para alentar la no proliferación nuclear.

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Ann Olivarius, contra el acoso sexual

La abogada con sede en Londres Ann Olivarius, veterana en la lucha por la igualdad de género, ha sido reconocida por sacar a la luz a los responsables de abusos sexuales en los campus universitarios de Estados Unidos. Fue una de las impulsoras de la demanda que permitió establecer en 1980 que el acoso sexual en una universidad constituía discriminación en la educación. Cree que este año, con casos de hombres poderosos de diferentes ámbitos que pierden sus trabajos por cometer abusos sexuales, la sociedad ha reconocido de verdad el problema, por lo que “tenemos una mejor oportunidad de tratar de curarlo”.

Khaled Toukan

Khaled Toukan, ábrete Sesame

El primer gran centro de investigación internacional de Oriente Medio es un prodigio de resistencia. Ha aguantado disturbios políticos, sanciones internacionales y un largo etcétera de vicisitudes. Denominado Sincrotrón para la Ciencia Experimental y Aplicaciones en el Medio Oriente (Sesame), fue inaugurado en Jordania el pasado mayo, tras más de trece años de retrasos, gracias a la colaboración de gobiernos como los de Turquía, Chipre, Israel, Irán y la Autoridad Palestina. Los científicos que participan en el proyecto pertenecen a países rivales de una región convulsa, pero la ciencia ha terminado por ganar. Esto ha sido posible gracias al director del centro, Khaled Toukan, que habló con cada delegación y calmó la situación, un talento crucial para que la iniciativa saliera adelante. Mediante un anillo de imanes en el que se almacenan los electrones para luego acelerarlos, el sincrotrón generará intensos haces de luz para ofrecer una vista sin parangón de los elementos a analizar, lo que tendrá aplicaciones en campos tan variados como la medicina, la farmacia o la agricultura.

 

Science

Este ha sido el año de la reivindicación de la mujer en la investigación y la denuncia del sexismo a que está sometida. Además de la perspectiva de género, también han tenido relevancia asuntos como la robótica y el cambio climático, pero por peso total es la salud lo que más destaca (como cada año). Más de la mitad (de los 100 que más han captado la atención del público) son artículos (53%) publicados en revistas médicas o dirigidos a una audiencia sanitaria. Los diez de mayor repercusión mediática fueron:

ELPATO DEL BUEN COMER

Ingesta de grasas-carbohidratos y mortalidad

El estudio de mayor impacto social debió gran parte de su difusión a las redes sociales, porque ofrecía dos reclamos muy llamativos: dietas y polémica. El trabajo manifestaba que la ingesta de carbohidratos, más que la de las grasas, se asocia con la mortalidad, lo que desencadenó incontables noticias y comentarios sobre lo que se debe comer; no obstante, especialistas en el tema señalaron diversos problemas con el estudio, desde su diseño hasta las conclusiones, reprochándole que generaba un concepto equivocado de la nutrición.

 

El doctorado es malo para la mente

doctoradoEste estudio belga tuvo resonancia, básicamente, gracias a los chascarrillos en las redes, pero alcanzó poco eco en los medios. Señalaba que los estudiantes de doctorado presentan casi tres veces más problemas psicológicos que otros graduados universitarios. Algunos medios, más allá de las bromas, se preocuparon de pensar soluciones, como los sindicatos académicos.

 

Los pacientes atendidos por médicas sufren menor mortalidad

doctoraEste estudio de la escuela de Salud Pública de la Universidad de Harvard aborda la sanidad desde una perspectiva de género, una visión de la ciencia que cada vez toma más importancia. Asocia la mortalidad de los hospitalizados con el género del especialista que está a su cargo. Las médicas parece que muestran más capacidad para salvar vidas. Los investigadores estimaron que si los médicos varones lograran los mismos resultados que sus colegas mujeres, habría 32,000 muertes menos cada año entre los pacientes del sistema sanitario de Estados Unidos.

 

Científicos corrigen una enfermedad hereditaria en embriones humanos

Científicos corrigen una enfermedad hereditaria en embriones humanosEste estudio alcanzó un gran impacto debido a su importancia. Científicos de Estados Unidos, Corea del Sur y China eliminaron por primera vez una enfermedad hereditaria en embriones humanos, mediante CRISPR (Clustered Regularly Interspaced Short Palindromic Repeats – Repeticiones Palindrómicas Cortas Agrupadas y Regularmente Interespaciadas), tecnología que permite modificar el genoma de cualquier ser vivo con mucha facilidad, para corregir la mutación en espermatozoides de un hombre portador de la enfermedad. La corrección de una enfermedad genética en cigotos humanos es posible, tras resolver los principales problemas técnicos, pero ahora se debe abrir un debate social, ético y jurídico sobre lo que queremos hacer con nuestro genoma.

Las niñas, a partir de los seis años, parecen menos brillantes que los niños

LasninasapartirdelosseisanosparecenmenosbrillantesquelosninosDe nuevo la importancia de la perspectiva de género para explicar la ausencia de mujeres en las carreras de ciencias. El estudio preguntaba a niños y a niñas si, cuando se les citaba a alguien especialmente inteligente, creían que era hombre o mujer. Los pequeños de cinco años no reflejaban diferencias; sin embargo, a partir de los seis o siete, la probabilidad de que las niñas considerasen que la persona brillante fuese de su sexo descendía. La importancia de un trabajo como este explica su gran difusión.

 

La biomasa de insectos se reduce 75% en casi tres décadas

La biomasadeinsectos sereduce75en casitresdecadasLa importancia de la naturaleza, y más concretamente la masiva extinción de especies provocada por la humanidad, toma relevancia aquí. Se trata de un estudio alemán que muestra el declive de los insectos, muchos de los cuales son imprescindibles para la polinización de alimentos. Un peligro real.

La cantidad de niños obesos se multiplica por 10 en cuatro décadas

La obesidad también es una consecuencia de la mala nutrición, explicaba Chiara di Cesare, experta en salud pública y coautora del estudio. De nuevo la importancia creciente de la alimentación en el ámbito de la divulgación de la ciencia, más específicamente la preocupación que hay entre las autoridades sanitarias por la epidemia de obesidad. En el mundo hay ya 124 millones de niños y jóvenes que sufren obesidad, 10 veces más que lo que se registraba hace cuatro décadas. Mientras este problema sigue creciendo entre los más jóvenes, el avance de la desnutrición se está ralentizando a nivel global.

Una cola de dinosaurio con plumas conservada en ámbar

Los comerciantes birmanos creían que se podía vender como una curiosidad o una joya, pero resultó ser una cola de dinosaurio… con plumas, estudio que ha tenido gran impacto global gracias a las redes sociales chinas. El paleontólogo chino Lida Xing, de la Universidad China de Geociencias en Pekín, se interesó por esta rareza del tamaño de un durazno en un mercadillo de ámbar en el norte de Birmania y tras estudiarlo junto a su equipo, y otros investigadores de Canadá y Reino Unido, han concluido que el trozo de ámbar ha conservado una cola con plumas de un dinosaurio desde hace 99 millones de años.

La nueva vacuna del ébola es eficaz al 100%

Tras el terror que provocó hace un par de años la peor epidemia de ébola de la historia, llegó la prueba de que con un esfuerzo coordinado de las instituciones podía derrotar a una enfermedad que parecía invencible. Aunque estos resultados convincentes llegan demasiado tarde para aquellos que perdieron la vida durante la epidemia de ébola de África Occidental, muestran que cuando se produzca el próximo brote de ébola no estaremos indefensos, aseveró la autora principal del estudio, Marie-Paule Kieny, subdirectora general de Sistemas de Salud e Innovación de la OMS.

Un útero artificial que podría salvar a muchos bebés prematuros

Investigadores estadounidenses usaron un feto de cordero, que se asemeja más a los recién nacidos extremadamente prematuros de 23-24 semanas, para probar un útero de plástico que permitiría dar tiempo al feto para desarrollar adecuadamente sus pulmones, su corazón, su cerebro y su frecuencia respiratoria, entre otros.

por JOSE ANTONIO ALONSO GARCÍA